Roig, que dimitió en diciembre, en la presentación de Claudio Ranieri Tras un verano muy movidito, Jorge Valdano se quedó en el Valencia imponiendo sus condiciones. La temporada anterior había sido nefasta, y Valdano dijo literalmente que si se quedaba tenía que hacer limpieza en el vestuario, que "no iban a quedar ni los percheros". Y así fue, la plantilla fue practicamente remodelada de arriba a abajo. Causaron baja la friolera de 14 jugadores, algunos de los cuales formaban la columna vertebral del Valencia subcampeón de liga con Luis Aragonés. Se marcharon Otero, Romero, Sietes, Patxi Ferreira, Iván Campo, Karpin, Eskurza, José Ignacio, Poyatos, Engonga, Iñaki, Gálvez, Moya y Leandro.

El proyecto de Valdano
Para formar el nuevo proyecto de Valdano llegaron Jocelyn Anglomá (del Inter de Milán), Djukic (del Deportivo), Morigi, Carioca, Olivera, Carboni (de la Roma), Milla (del Real Madrid), Gerard (del FC Barcelona), Saïb (del Auxerre), Chemo Del Solar (del Celta), Albelda y Angulo (cedidos en el Villareal). En diciembre se contrató a Adrian Ilie (del Galatasaray). El fichaje de este jugador rumano fue algo polémico, puesto que el Valencia estaba necesitado de un delantero centro, mientras que Ilie más bien era un media punta. A pesar de ello, Ilie destacó en seguida por su gran técnica individual y consiguió ganarse el cariño de gran parte de la afición, pese a su carácter introvertido.

Romario regresa al Valencia
Pero la bomba del verano fue la vuelta de Romario al Valencia. El astro brasileño volvió con muchas ganas e ilusión, puesto que su relación con Valdano era de mucha amistad. Romario estaba eufórico, en los partido de pretemporada llevó la ilusión a toda la afición con su magia. Pero en el trofeo naranja, haciendo una innecesaria chilena desde fuera del área se lesionó para dos meses. Las cosas cambiaron mucho desde ese momento, puesto que Romario no pudo empezar la Liga con el Valencia y se marchó a Brasil para recuperarse de la lesión.

Valdano es cesado en la tercera jornada
Empezó la Liga y las cosas no pudieron ponerse peor, el Valencia perdió los tres primeros partidos y el presidente Paco Roig perdió los papeles. Después de haber puesto toda su confianza en el entrenador (con el que no se llevaba bien, todo hay que decirlo), y después de haber rehecho todo el equipo a su medida, echo a Valdano del Valencia tras caer derrotado en la tercera jornada contra el Racing de Santander, en un partido en el que además, Valdano cometió el error de alinear más extranjeros de los permitidos. La noticia del cese de Valdano llegó a Brasil y le cayó a Romario como una bomba. Valdano nunca pudo dirigir a Romario, ni llevar su proyecto hasta el final. Quizás su error fue fichar sólo jugadores de calidad para un equipo de ensueño y olvidarse de los jugadores trabajadores.

Claudio Ranieri, nuevo entrenador del Valencia
Francisco Roig fichó como entrenador a Claudio Ranieri, cuya filosofía del fútbol era exáctamente lo opuesto a la de Valdano. Sus métodos de trabajo, sus tácticas, su mentalidad, se basaban en una defensa fuerte y robusta y un contragolpe letal. De entrada, Romario no cuadraba en los planes de Ranieri, y a mitad de temporada, tras muchos problemas con el entrenador italiano, Romario fue vendido al Flamengo de Brasil.

Ranieri tardó en calar entre la afición, pero su forma de ser finalmente triunfó entre los jugadores y la afición, pues Ranieri traería de nuevo la gloria al Valencia la temporada siguiente. Ranieri cogió un equipo destrozado, con jugadores que nada tenían que ver con su filosofía, y a base de trabajo llevó al equipo a jugar la Intertoto, que luego daría el acceso a la Copa de la UEFA.

Roig dimite y Cortés es elegido presidente
Tras la llegada de Ranieri, el Valencia siguió perdiendo partidos, el equipo no encontraba el norte. Los acontecimientos se precipitaban en Mestalla como un alúd, el equipo merodeaba por las posiciones de descenso y eliminó en la Copa con muchos apuros al Figueres. El 30 de noviembre de 1997, la UD Salamanca derrotó al Valencia en Mestalla por 0-1, una derrota que provocó una inmensa pitada en Mestalla cuya afición entonó al unísono el cántico de "Paco, vete ya". Francisco Roig tuvo que presentar su dimisión aquel mismo día. El vicepresidente Pedro Cortés fue nombrado presidente del Valencia el 2 de Diciembre de 1997.

Anoeta, el punto de inflexión
En la jornada 15 la situación era insostenible, el Valencia jugaba en Anoeta contra la Real Sociedad. Un gol de Mendieta supuso el empate, la salvación de Ranieri y el nacimiento de una estrella del futbol mundial. A partir de ahí comenzó el despegue del Valencia CF. Cuatro victorias y un empate en seis partidos hasta llegar al memorable partidazo en el Camp Nou donde el Valencia remontó un 0-3, para llevarse la victoria por 3-4. El Valencia era un huracán imparable, estaba naciendo un gran equipo de la mano de un gran entrenador. El equipo había cambiado mucho, y hasta el final de temporada tuvo una progresión impresionante, venciendo en el Bernabeu y en San Mamés. Ranieri había hecho algo que ningún entrenador había hecho, confiar la batuta del equipo a un grandísimo jugador: Gaizka Mendieta.

La buena progresión del Valencia sólo se vió empañada por la injusta eliminación en la Copa del Rey de manos del FC Barcelona. El Valencia acabó la Liga en novena posición, consiguiendo un puesto para disputar la Intertoto en verano, que le daría una plaza al Valencia para disputar la Copa de la UEFA. Había resurgido un grande, el Valencia Club de Fútbol, de la mano de Ranieri y capitaneado por Mendieta.


Campeonato Nacional de Liga

Como hemos comentado anteriormente, el inicio liguero fue infernal. El Valencia perdió los cuatro primeros partidos hasta acabar último en la Liga. La gota que colmó el vaso fue la derrota en El Sardinero contra el Racing de Santander. Valdano alineó durante unos minutos a más extranjeros de los permitidos, y el desbarajuste en el equipo provocó una humillante derrota. Francisco Roig no aguantó la situación y destituyó al entrenador argentino.

Para suplirle, contrató a Claudio Ranieri, entrenador italiano cuya filosofía era la opuesta a la de Valdano. El cambio no resultó en un principio, puesto que Valdano había creado un equipo de estrellas y Ranieri necesitaba obreros. Así el Valencia no volvió a conocer la victoria hasta la jornada 10, contra el Zaragoza. El 22 de Diciembre de 1997 la situación explotó definitivamente cuando el Valencia perdió en Mestalla frente al Salamanca, y volvió al último lugar de la tabla. La sombra del descenso volvía a sobrevolvar Mestalla, todo el estadio clamó en contra del presidente que tuvo que dimitir. Pedro Cortés, hombre de talante mucho más elegante que Roig, tomó las riendas del club, y el Valencia, a base de trabajo y confianza en Ranieri, empezo a mejorar.

En la jornada 15 llegó el punto de inflexión. El Valencia perdía en Anoeta y apareció una nueva estrella, Gaizka Mendieta, que logró el gol del empate. Ranieri vió en él al salvador, y comenzó a darle partidos y más responsabilidad en el centro del campo. El Valencia empezó a funcionar de verdad y llegaron las victorias. El Valencia encadenó una racha de 22 puntos de los 30 posibles, ascendiendo vertiginosamente en la tabla. En esa racha hubo tres partidos clave. En el Camp Nou el Valencia le remontó un 3-0 al Barcelona, imponiendose por 3-4 en un partidazo memorable, dificil de borrar de la memoria de los valencianistas. El Valencia venció también al Real Madrid en el Bernabeu y al Athletic en San Mamés, con un golazo de bandera de Mendieta, tras regatear a toda la defensa rival.

Era dificil de explicar el cambio sufrido por el equipo, pero lo cierto es que este Valencia era otro. La progresión fue tremenda, y después de haber estado al final de la primera vuelta en posiciones de descenso, el Valencia terminó la Liga en novena posición, un puesto que le abría la posibilidad de entrar en Europa a través de la Intertoto. Y lo consiguió. El Valencia marcó 58 goles esta temporada.


Copa del Rey

En la Copa del Rey el Valencia tuvo una actuación mediocre, cayendo eliminado en los octavos de final por el FC Barcelona. En la primera ronda el rival al que tuvo que enfrentarse fue el Hércules de Alicante, un rival de segunda división. Con el cese de Valdano y la contratación de Ranieri sobrevolando el ambiente, el Valencia se impuso en el partido de ida, disputado el 8 de Octubre de 1997 en Alicante, por 0-3, con goles de Fernando, Del Solar y Angulo. En el partido de vuelta jugado en Mestalla, el 29 de Octubre, el Valencia sentenció la eliminatoria venciendo por la mínima, con un gol de Romario. Este partido fue realmente malo, y el Valencia fue incapaz de pasar del 1-0 jugando contra nueve, tras la expulsión de dos jugadores del Hércules.

En la segunda eliminatoria el Valencia se enfrentó al Figueres, en una confrontación que, a priori, parecía totalmente inclinada a favor del Valencia. Pero no fue así, y el Valencia no pudo pasar del empate (1-1) frente a un rival de categoría inferior. El gol del Valencia lo marcó Carboni de falta directa, pero los locales consiguieron empatar mediada la segunda parte. Después de ver este resultado y como estaba jugando el equipo, muchos se acordaban de lo que pasó la temporada anterior con Las Palmas en esta misma competición. Y a punto estuvo de repetirse la catástrofe, puesto que en el partido de vuelta, disputado en Mestalla el 7 de Enero de 1998, las cosas se pusieron realmente mal. En toda la primera mitad el Valencia no dispuso de ninguna ocasión de gol, mientras que el Figueres llegó en una ocasión y marco un espléndido gol por medio de Vinyals. Tras el descanso, Ilie logró igualar el encuentro, pero no ocurrió nada más hasta el final del partido. En la prórroga el Valencia ya estaba volcado sobre la portería rival y en el minuto 103 de partido el portero hizo un claro penalty sobre Angulo, este lo tiraría Vlaovic y lo fallaría, metiendo mas emoción al partido. Pero por fin y tras un barullo en el área visitante, Angulo conseguía mandar un balón al fondo de las mallas y marcar el gol que le daba al Valencia el pase para octavos de final.

Y en los octavos de final esperaba el FC Barcelona, que a la postre eliminaría al Valencia CF. En el partido de ida, sin embargo, no se consiguió un mal resultado. El Valencia cayó en el Nou Camp por 2-1, con gol de Fernando de penalty. Este resultado hizo albergar esperanzas a la afición para el partido de vuelta en Mestalla. El 22 de Enero de 1998, Mestalla se llenó hasta la bandera para ver el partido de vuelta. La afición estaba muy ilusionada, pues la semana anterior el Valencia había derrotado al Barcelona en el Camp Nou por 3-4, tras remontar un 3-0 adverso. Pero esta vez no se repitió la historia. El Valencia fue muy superior y dispuso de multitud de ocasiones de gol, pero se impuso el Barcelona por 1-3 y el Valencia quedó eliminado.

Plantilla de la temporada 1997-1998

Presidente Francisco Roig Alfonso, Pedro Cortés García
Entrenador Jorge Valdano, Claudio Ranieri
Porteros Bartual, Campagnuolo, Zubizarreta
Defensas AnglomáCáceres, Camarasa, CarboniDjukicJavi Navarro, Juanfran, Morigi
Medios Albelda, Angulo, Del Solar, Farinós, Fernando, Gerard, Milla, Mendieta, Saib
Delanteros Claudio López, Adrian Ilie, Ortega, Romario, Vlaovic

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